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(7) ... 사회 비교 이론

사회 비교 이론은 사람들 사이의 커뮤니케이션이 개인의 태도 및 의견의 변화에 영향을 미친다는 것으로, 레온 페스팅거(Leon Festinger)가 1954년에 최초로 제시했다. 이후 사회 비교 이론은 동조 현상이나 집단 극화와 같은 집단 내 역동을 설명하는 기제로 사용되고 있다.

1. 사회 비교 이론의 전제

사회 비교 이론의 대 전제는 사람들이 자신의 능력(ability)과 의견(opinion)을 타인과 비교하려는 동기를 가지고 있다는 것이다. 페스팅거에 따르면 사람들은 객관적이거나 물리적인 기준과 스스로를 비교하고 평가하는 것을 선호하지만, 이러한 기준들이 평가가 발생하는 모든 상황에 존재하지는 않는다는 문제가 발생하게 된다. 예를 들어서 키나 몸무게, 혹은 나이와 같은 것은 객관적인 비교가 가능한 특징들이지만, 사형제도에 관한 의견 같은 문제는 객관적인 기준이 존재하지 않는 문제다. 후자와 같은 경우, 즉 객관적인 기준이 부재한 상황에서 의사 결정을 해야 할 때, 사회 비교가 발생하는 것이다. 사회 비교에 관한 초기 연구에서는, 불확실성(uncertainty)이 동기화를 초래하는데, 사회 비교가 이러한 동기화 상태를 만족시킬 수 있다고 보고 있다.

사회 비교 이론에서 또 다른 중요한 요소는 "유사성에 대한 욕구(the need for similarity)"라고 할 수 있다. 사람들이 자신의 능력이나 의견을 정확하게 평가하기 위해서는 유사한 능력이나 의견을 가지고 있는 사람들과 스스로를 비교해야 한다. 이를 위해 사람들은 나와 유사한 측면을 많이 공유하고 있는 사람들과 자기 자신을 비교하게 되며, 이 때 다른 사람들을 나와 더 '유사하게' 바꾸려고 노력하는 동시에, 나 자신도 타인과 더 유사해지도록 노력한다. 그러나 이러한 노력이 실패하게 될 경우, 사람들은 나와 유사하지 않은 사람으로 간주하고, 비교를 그만두게 된다.

위와 같은 특징을 가지고 있는 사회 비교이론은, 비교를 하는 대상이 나보다 더 우월한지, 혹은 열등한지에 따라서 상향 비교와 하향 비교로 구분 된다.

1) 상향 비교
초기의 사회 비교 이론에서는 사람들이 타인과 자신을 비교할 때, 자신보다 더 우위에 있는 사람들과 스스로를 비교하는 상향 비교(Upward comparison)가 발생한다고 보았다. 상향 비교가 발생하는 이유에 대해서는 여러 가지 설명이 있지만, 가장 보편적인 설명은 사람들이 스스로를 엘리트 집단이나 혹은 더 우월한 집단의 일원으로 생각하고자 하는 경향성이 있기 때문이다. 타인과 스스로를 비교하는 행위는 개인이 속한 집단 내에서 이루어지기 때문에 나와 비교되는 타인이 나보다 더 우월한 사람이라는 것은 결국 내가 속한 집단이 그만큼 더 나은 집단이라는 의미가 되기 때문이다. 이와 더불어, 상향 비교가 이루어질 경우 이 자체만으로도 스스로를 향상시키려는 동기가 발생할 수 있다.

2) 하향 비교
초기의 사회 비교 이론은 비교 상황에서 상향 비교가 발생한다고 가정하고 있지만, 위협 등이 예고된 상황에서는 나보다 더 열등한 사람과 스스로를 비교하는 하향 비교(downward comparison)가 일어난다는 것이 여러 연구들을 통해 확인되었다(Willis, 1981). 하향 비교에 관한 여러 연구들은 환자들이나 스트레스가 심한 사람들, 즉 자아상에 손상이 발생할 수 있는 상황에서 하향 비교가 이루어진다는 것을 보여주고 있다. 예를 들어 유방암 환자들을 대상으로 한 연구에서는, 대다수의 환자들이 자기보다 더 상황이 좋지 않은 사람들과 스스로를 비교하는 것을 통해 자신의 상황에 대처 한다는 것이 확인되었다. 결과적으로 사람들은 자신의 긍정적인 자아상에 손상이 발생할 수 있는 경우에는 자기보다 더 열위에 있는 사람들과 비교를 통해서 주관적인 안녕을 증진시켜, 자기 고양을 성취하고 손상된 자아상을 회복하려는 노력을 한다는 것이다.

2. 집단 극화 현상

집단 극화(group polarization) 현상이란, 특정한 사안에 대해 유사한 태도를 가지고 있는 사람들이 속한 집단의 의사 결정은, 개개인들이 가지고 있는 태도보다 훨씬 더 극단적으로 이루어진다는 것이다. 이러한 집단 극화 현상은 단순히 집단의 의사 결정만을 극단적으로 만드는 것이 아니라, 다시 그것과 관련된 개인들의 태도를 더 강화시키는 결과를 낳는다.

집단 극화 현상이 발생하는 이유에 대한 설명은 많지만, 가장 대표적인 것이 사회 비교 이론을 통한 설명이다. 사회 비교가 발생하기 위해 가장 기본적인 전제는 집단 내 상호작용이 존재해야 한다는 것이다. 이때, 사람들이 비교를 위해 상호작용을 하는 상황에서 집단 극화 현상이 발생할 수 있다. 같은 집단 내에 속한 사람들은 그 능력에서는 차이가 존재할 수 있으나, 집단에서 중요한 가치를 가지는 사안에 대해서는 서로 동일한 태도를 가지게 된다. 사회 비교 이론에서는 태도에서도 타인보다 더 우월한 위치를 점하기 위해서 자신의 태도를 더욱 더 극단으로 몰고 가며, 이로 인해서 집단 극화가 발생한다고 보고 있다.

참고문헌

  • Festinger, L.(1954). A theory of social comparison processes. Human Relations, 7(2), 117~140.
  • Kaplan, M. F.(1977) Discussion Polarization Effects in a Modified Jury Decision Paradigm: Informational Influences.Sociometry, 340(3), 262~271.
  • Wills, T. A.(1981). Downward comparison principles in social psychology. Psychological Bulletin, 90, 245~271.

주제어

  • 사회 비교 이론, 상향비교, 하향비교, 집단 극화